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Teenage Fanclub – Endless Arcade

Cultural history offers countless examples of how great art can be crafted in troubling times. When severe suffering and grief creates an urgency, it’s a benefit for the piece of work. Certainly, the brilliance of Teenage Fanclub’s Endless Arcade is not all due to drama and turmoil. But it’s a part of it.

After three decades in the band’s history, bassist and singer-/songwriter Gerard Love vacated his spot in 2018. Almost simultaneously, Norman Blake found himself in front of the ruins of a long-term relationship. Therefore, the eleventh studio album Endless Arcade deals with a double „farewell to Love“ – and shows a setting of existential emotions.

The Scotsmen decided not to replace the position of Love, but to reassemble the entire framework. Welsh all-rounder Euros Childs (formerly of Gorky’s Zygotic Mynci) is now a full-time member of the TFC family. In addition to angelic background vocals, he provides some thoroughly complex layers with all sorts of keys and buttons. Dave McGowan (who also plays with Belle and Sebastian) moved from the keyboards over to the bass and contributes a new vibrant quality to the rhythm section.

This slight shift in sentiments and sound results in a crystal-clear constellation. With Norman Blake and Raymond McGinley, we now have two songwriters who complement each other. While Blake reveals his troubled inner life unveiled, McGinley stands by his side with comforting words: „Don’t be afraid of this life“ he sings in the title track. Both are responsible for six songs each on Endless Arcade, the authorship can always be clearly recognized. Thus, the album unfolds a high narrative and aesthetic coherence, a touching interplay between despair and hope.

The production is subtle and well-crafted. Some of the multi-harmonies create a beautiful texture, like the timeless sounding „Back In The Day“. The band revealed that there are 34 tracks of vocals on this song, the melody virtually seems to float and you never want it to stop. Almost like an a cappella starts the passionate „Come With Me“, the guitar slowly appears out of the background and is based on a special tuning McGinley once saw written on one of Sonic Youth’s guitars at a gig in the mid 80’s – it’s one of those magic goose bumps moments of Teenge Fanclub.

And let’s be frank, most favourite bands from yesterday are sooner or later history. They disappear with the trends, take the wrong drugs, or become a sad parody of themselves. Teenage Fanclub, on the other hand, always was and is still there, always with the right songs at the right time. They are a reliable institution constantly evolving their creative process. A band to grow old with, a soundtrack of a lifetime. From the unpolished noiserock of their debut A Catholic Education (1990) to the glorious powerpop on Bandwagonesque (1991) to the new album, their songs have become more and more mature, graceful – and personal.

Although the lyrics reflect private sensitivities and all songs were completed before the lockdown, many passages can be read as comments on the current pandemic: „I could live in isolation“, „It’s hard to walk into the future“, „Everything is falling apart“ – and the nostalgic opener is titled „Home“. Here the band opens up to a great jam and provides the perfect template for McGinley’s elegant guitar skills. His four-minute loose solo was completely improvised in the moment of recording.

Rendering things unadulterated is one of the core strengths of Endless Arcade. Produced in Hamburg’s Clouds Hill Studio, the album is as modest and honest as it is brilliant. It touches without weighing down. A bittersweet masterpiece.

Endless Arcade is out now on all formats via PeMa and Merge Records.

2nd May 2021

A shorter version of this article in German was first published via ByteFM.

Shy Boys

Shy Boys Album Review Bell House (2018)

Oh well, I’ve been caught up by too many things and completely neglected my blog – sorry for that! It’s not dead yet. All I needed was a good reason for getting back into the writing business again and here it is, thanks to Shy Boys and their outstanding new album Bell House.

 

My colleagues at ByteFM already described its brilliance in a top-notch review in German. But I have to express my own excitement about this record here for you and for the music geek in all of us. So here we go: Shy Boys are a quintet from Kansas City and I know there are some very fine bands hailing from this area like The ACBs or Ghosty and also The Coctails were once founded at the Kansas City Art Institute before moving to Chicago.

And now we have Shy Boys, five guys singing sweet little, affirmative songs in perfect harmonies and I’m not at all surprised to see, that two bandmembers also play with The ACBs: there’s a similar feel to it in terms of sound and shape. But here on their second album, Shy Boys are taking the notorious indie-pop to a higher level and created nothing but a little masterpiece. It’s all good, from start to finish filled with musically nimble songs.

Of course, it’s easy to pin down some glorious influences: The Beach Boys moments, the sense of harmonic structures from singing in the church – but all this put together in a very gentle, upright and beautiful intimate way – it’s simply hard not to fall for this. While lead songwriter Collin Rausch sings about childhood memories and reflects on mundane things in life, the band creates an atmosphere of creativity and faithfulness, all in the sake of the unspoiled pop experience. I’d say you can hear there’s a quality in all this which only evolves over time when there’s a special connection between all band members. And indeed: Shy Boys is the product of five best friends (two of them brothers) who manage to combine all the soul-feeding harmonies and strong songwriting with an almost natural, effortless touch. It’s a very special thing, please check it out!

23th August 2018

Make-Up in der Betonwüste

Primavera Sound Festival 2017

Das Primavera Sound Festival 2017

Ich hatte es geahnt, und deshalb war es längst überfällig gewesen, endlich einmal auf das Primavera zu reisen. Denn all das, was ich nicht mehr sehen möchte, sucht man hier vergeblich: Etwa Bierleichen, die sich bereits zu früher Nachmittagsstunde embryonal im Schlamm wälzen, oder auch ergänzend kuratierte Hippie-Events. Nein, all das gibt es nicht auf dem Primavera, und das ist erst einmal sehr angenehm. Stattdessen haben wir direkten Zugang zum Mittelmeer-Strand, Palmen, ein großzügiges (wenn auch weitenteils zubetoniertes) Gelände, auf dem die Zigtausenden in lockerem Abstand zueinander schlendern. Und ein Programm, das neue und alte Helden, sehr kleine und ziemlich große Nummern zwanglos vereint. Der offene Charakter des Festivals macht es möglich, Helden des Autoren-Technos inmitten einer Indie-Crowd zu entdecken, daneben ein intellektuelles Ehepaar um die 60. Alles bestens, und doch wollen wir ein paar Worte über Rahmen- und Produktionsbedingungen verlieren.

Da wäre zunächst einmal der überwältigend frequentierte Weißwein-Stand, ein untrügliches Signal für den Strukturwandel: Der urbane Freigeist stellt sich eben lieber für einen Schoppen an, anstatt die dünne Brühe des Festivalsponsors zu kippen. Ein Zeichen guten Geschmacks. Vielleicht sogar ein bisschen penetrant? Kommen wir damit zur Fressmeile: Sie wirkt wie die mobile Version eines aufgehübschten Straßenzugs – und das in Barcelona, einer Stadt, die schwer unter der Gentrifizierung ächzt. Organisches Essen wird aus anspruchsvoll designten Campinganhängern verkauft. Verdammt, sind wir in einer Jamie Oliver-Kochshow gelandet? Auf einmal nervt es, dass Kate Tempest gleich nebenan auf der „Adidas-Stage“ spielt, wo sie doch in ihren Songs über Kinderarbeit in der Turnschuhproduktion lamentiert. Ok, ganz ruhig. Das sind die kleinen Lügen einer im Großen und Ganzen schwer anständigen Angelegenheit. Und damit zu einigen Musik-Highlights, vier unter 200 möglichen.

Kate Tempest

Adidas-Bühne hin oder her, der Auftritt von Kate Tempest war extrem gut, was auch daran lag, dass das Primavera-Publikum nicht einfach nur unterhalten werden möchte, sondern konzentriert zuhören kann. Die Londoner Wortkünstlerin kam wie immer in Straßenklamotten, unfrisiert und ohne Make-Up auf die Bühne. Und sie legte ein absolut ergreifendes Set hin, bei dem sich ihre Tracks mit Spoken-Word-Einlagen stetig abwechselten. So kam der Dancefloor zwischendurch zur Ruhe, nicht aber die Stimme von Kate Tempest, die sich über eine Welt am Abgrund in Rage rappte.

The Make-Up

Phänotypisch am anderen Ende der Skala: The Make-Up, die stilbildende Mod-Core-Legende aus Washington D.C., ehemals im Mao-Style, inzwischen kollektiv in glitzernde Elvis-Anzüge drapiert. Das Quartett präsentierte seinen Gospel Yeh-Yeh hysterisch wie eh und je, dabei frisch wie der junge Morgen – was daran liegen könnte, dass sich die Band extra für das Primavera reformiert haben soll. Das Publikum bekam keine historische Aufführungspraxis serviert, sondern ehrlich empfundenen, grundsympathischen Wahnsinn. Sänger Ian Svenonius verschwand schon nach wenigen Takten im Publikum und wäre noch vor Ende des ersten Songs fast an seinem Mikrofon erstickt. Beste Ansage: „Most rock bands think about bringing themselves to orgasm. Not The Make-Up!” -Yeh!

Sleaford Mods

Ein Gegenstück zu Kate Tempest ganz anderer Art: die notorischen Nörgler Sleaford Mods, ebenfalls anklagende Texte in unversöhnlichem Vortrag. Doch als sie zu zweit mit Laptop und einem Mikro auf die riesige „Ray-Ban-Stage“ traten, wirkten sie etwas verloren, umso mehr, als sie der Sound im Stich ließ. Irgendwann dann aber doch die hinlänglich bekannte, geballte Wut, umhüllt von reduzierten Beats. Aber offen gestanden: Verglichen mit Großmeisterin Tempest wirkte der prollige Jason Williamson doch etwas eindimensional.

Teenage Fanclub

Herrlich unprätentiös zeigten sich am Samstagabend Teenage Fanclub. Die good old boys aus Glasgow lieferten einen schlichten und doch euphorischen Auftritt ab; das selige Publikum sang lauthals mit und zeigte sich bisweilen sogar textsicherer als der legendär zerstreute Sänger Norman Blake. Im Fanblock eine riesige schottische Flagge – wäre ja ein Grund, sich abermals zu echauffieren. Aber nein, lassen wir das. Aufregung passt einfach nicht zum Primavera, dem hübschesten aller Festivals auf massivem Grund.

P.S.: Avant-R’n’B Meister Frank Ocean hatte seine Teilnahme als Headliner kurzfristig abgesagt. Seine Präsenz auf dem Festival fiel daher anders aus, als geplant: in Form von Protest-Shirts mit der Aufschrift: „Fuck Ocean!“

Dieser Text erschien ebenfalls im Blog von ByteFM